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Sonda Messenger despenhou-se sobre Mercúrio como previsto

A sonda Messenger, da agência espacial norte-americana, despenhou-se esta quinta-feira, como previsto, sobre Mercúrio, acabando com uma missão de exploração científica do mais pequeno planeta do sistema solar.

As imagens captadas pela sonda 'Messenger' confirmaram a teoria de que os polos  do planeta poderiam albergar água gelada e outros componentes (AP/ NASA)

As imagens captadas pela sonda 'Messenger' confirmaram a teoria de que os polos  do planeta poderiam albergar água gelada e outros componentes (AP/ NASA)

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O aparelho atingiu o solo de Mercúrio, o planeta que mais perto está do Sol, às 20:30 de Lisboa, informou a NASA, em mensagem divulgada através da rede social Twitter. 

Na altura do choque, a sua velocidade ultrapassava os 14 mil quilómetros horários. 

Lançada em 2004, a Messenger, acrónimo de MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging (Superfície, Ambiente Espacial, Geoquímica e Alinhamento de Mercúrio), entrou na órbita de Mercúrio em 2011, depois de três aproximações. 

Em 21 de abril, o centro de controlo do Laboratório de Física Aplicada da Universidade de Johns Hopkins, em Laurel, no Estado do Maryland, situado no leste dos EUA, executou a primeira de quatro correções de órbita. 

A última manobra foi efetuada em 24 de abril, esgotando praticamente o combustível, de hélio, tinha explicado Daniel O'Shaughnessy, um dos responsáveis da missão. 

"Pela primeira vez na história, temos um bom conhecimento de Mercúrio, que revela um planeta fascinante no nosso sistema solar", comentara na semana passada o diretor das missões científicas da NASA, John Grunsfeld.

Prevista inicialmente para durar um ano, a missão da Messenger foi prolongada duas vezes, continuando por quase mais quatro anos suplementares.

Entre as principais descobertas científicas que permitiu está a confirmação da hipótese de Mercúrio conter abundantes quantidades de água, sob a forma de gelo, nas crateras que existem nas regiões polares que nunca veem o Sol.  

Os investigadores calcularam que se os gelos fossem estendidos sobre uma zona correspondente à superfície da capital federal dos EUA, Washington, que é de cerca de 180 quilómetros quadrados, a sua espessura seria superior a três quilómetros. 

Para além da Messenger, antes a Mariner 10 foi a primeira sonda a aproximar-se de Mercúrio, por três vezes, em 1974 e 1975. 

A missão Messenger custou 446 milhões de dólares (398 milhões de euros). 


Lusa
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